Vijf vragen aan Charlie MacGregor

Op kamers in een hotel

Een bijenkorf vol jeugd, zo voelt The Student Hotel aan. Met schroom de eerste stappen in de grote wereld zetten, jeugdige branie na vers gewonnen zelfverzekerdheid, ongebreidelde nieuwsgierigheid; alles ontmoet elkaar in deze omgeving. Het succesvolle concept is een magneet voor studenten en opent binnenkort in Amsterdam een tweede vestiging. Heijmans transformeert daarvoor de oude Parool & Trouwkantoren tot hotel. Eigenaar en bedenker Charlie MacGregor neemt ons mee in zijn wereld, waar alles draait om de volgende stap naar zelfstandigheid.

19 augustus 2015

Allereerst, hoe waren je eigen studentenjaren?

Hahaha! Ik ben op m’n vijftiende van school gestuurd, dus ik denk niet dat ik zo’n goede student zou zijn geweest. Op m’n zestiende werkte ik bij een bouwbedrijf, waar ik allerlei klusjes deed. Ik werkte voor de assistent-voorman. Ik was 'his bitch'. Daar werkte ik met allerlei verschillende mensen en was blijer dan ooit. Op m’n achttiende ging ik van Schotland naar London, waar ik voor een ontwikkelaar bij een bouwbedrijf werkte. Opnieuw stevig aanpoten. Ik heb daar ook een eigen portfolio opgebouwd en zo is het eigenlijk begonnen.

Niet veel later ben ik mijn vader gaan helpen bij de bouw van huisvesting voor studenten. In het Verenigd Koninkrijk is studentenhuisvesting namelijk big business. Voor mij is het een no brainer dat dat hier ook kan.

rvdb20150723-316.jpg

De ontvangst in het Student Hotel aan de Jan van Galenstraat in Amsterdam.

Studentenhuisvesting of studenthotel, dat is toch nog wel een verschil?

Mijn grootste uitdaging zit in het puntensysteem voor de huur hier in Nederland. Niemand snapt het en iedereen zegt dat het niet werkt. Dus daar moest ik een oplossing voor vinden. Dat hebben we gedaan door niet voor studentenhuisvesting, maar voor een studentenhotel te gaan. Dan geldt het puntensysteem namelijk niet. En thestudenthotel.com was vrij, dus ja, toen moest ik het wel doen. Ik moest alleen m’n investeerder nog overtuigen dat we geen studentenhuisvesting, maar een hotelconcept gingen starten. Uiteindelijk hebben we gelijk drie gebouwen (Amsterdam, Rotterdam, Den Haag - red.) gekocht. Dat speelde tijdens de crisis. Die jaren hebben we ook gebruikt om ons bedrijfsmodel steeds beter te maken. 

Onze investeerder is Brits. Nederlandse investeerders hebben al te veel vooroordelen in hun hoofd met het puntensysteem in gedachten. Een buitenlandse investeerder laat zich daar niet door tegenhouden, die kijkt naar de kracht van het concept en gelooft daar in.

Wat maakt voor jou een locatie of een gebouw aantrekkelijk?

Toen ik in 2006 naar Amsterdam verhuisde ben ik rondjes door de stad gaan fietsen om deze beter te leren kennen. Ik zag dit pand (het Elsevier-gebouw aan de Jan van Galenstraat - red.), een metrostation, tramhalte en de mogelijkheden Maar iedereen verklaarde me voor gek, want het zou no mans land zijn. Het ligt buiten de ring. Maar kom op, het is twaalf minuten fietsen van de Westerkerk, openbaar vervoer voor de deur. En nu zitten hier 700 mensen, er komen meer dan 2.000 studenten per jaar, en is het de trots van Amsterdam-West.

Wat ik zo bijzonder vind, is dat je als ontwikkelaar een buurt daadwerkelijk kan veranderen. Dat hebben we hier ook kunnen doen. We hebben een superrelatie met de buurt. We hebben altijd goed contact met de omwonenden gehad en ze komen hier nog steeds binnen.

Aan de Wibautstraat werken we nu met jullie aan het maken van het beste The Student Hotel. Alles wat we hebben geleerd uit de andere locaties, passen we daar toe. Bijvoorbeeld geen keuken meer in een kamer, die toch niet veel wordt gebruikt. Het geld dat we daar mee besparen investeren we in het oppimpen van de kamers. Er komen twee restaurants, een club, een cocktailbar. Iedereen praat er al maanden over.

rvdb20150723-277.jpg

Charlie MacGregor: "Mijn grootste uitdaging zit in het puntensysteem voor de huur hier in Nederland. Niemand snapt het en iedereen zegt dat het niet werkt."

Hoe zijn de reacties op het concept?

Zo positief. Ons doel is de studenten het beste jaar van hun leven te geven. Het is een hele belangrijke tijd in je leven. Je bent totaal open, en tegelijk ook kwetsbaar. Heb je dat eerste jaar overleefd, dan kun je makkelijk zelfstandig wonen. Ik heb superveel zin in september. Dan komen de nieuwe studenten. Die zijn nieuwsgierig, maar ook heel zenuwachtig. De moeders zijn heel verdrietig en de vaders die weten zich geen houding te geven, heel 'awkward'. Mijn favoriete moment is net na het afscheid. Dan gaan die ouders voor het eerst alleen naar huis, en daarover praat ik altijd even met ze. Een jaar later komen ze terug en hebben ze het leven ontdekt! Alleen omdat hun kind nu zelfstandig woont. En heel veel ouders komen hier ook nog in het hotel een weekje doorbrengen en even met hun kind vakantie vieren. De studenten zijn ook heel trots om hun leven en de stad aan hun ouders te tonen.

Binnenkort je tweede vestiging in Amsterdam. Wat zijn je ervaringen met Heijmans?

Ik ben zo, zo blij met de relatie. Vooral Henk Nieuwboer, de hoofduitvoerder, is een hele rustige, fijne man. Hij snapt de wensen en heeft geduld. 'He makes a big difference'. Ook jullie willen het mooiste The Student Hotel bouwen en dat gevoel is heel belangrijk. Die relatie moet kloppen. En Heijmans levert eerder op dan gepland, binnen budget en de kwaliteit is supergoed. Wat wil ik nog meer?

Nog even over Henk. Een keer moest ik heel vroeg naar een bouwvergadering, maar ik moest ook m’n twee kinderen wegbrengen. Toen nam ik ze mee naar de vergadering. Maar ja, dat was heel saai voor ze. Henk spreekt ze aan en zegt “jongens, kom even mee”. Na 20 minuten waren ze nog steeds rustig, dus vroeg ik toch aan Henk wat hij met ze had gedaan. Had hij ze bij een muur gezet, stiften gegeven en gezegd “teken hier maar op”. Wat is er leuker voor kids om dat te mogen doen?